游走在伦理边缘的基因黑客:是先锋实验者,还是鲁莽的​科学疯子?​

游走在伦理边缘的基因黑客:是先锋实验者,还是鲁莽的​科学疯子?​

 
充满争议的“基因黑客” Josiah Zayner 正在 Twitter 上发起一场直播。
 
自从 Covid-19 爆发之后,他定期会在 Twitter 上分享一些关于疫情的事情,同时也会对于 CDC 的防疫指导给出反馈。但是每次,直播间里都会有很多粉在追问着他关于新冠疫苗的进展。
 
Josiah 是一名基因黑客 (Gene Hacker),最近他在和另外两名同样是基因黑客尝试在家制作疫苗,他们的想法很简单:将已经在猴子身上成功 Covid-19 的疫苗复制,在自己身上做实验,然后将整个过程向大众直播,最后以每个人都能够承受的价格销售这个疫苗。
 
但是“疫苗的实验比我们想象的要复杂很多”。10 月,Josiah Zayner 接受 Bloomberg 的采访承认,疫苗的实验没有成功,虽然他们三个人都出现了不同程度的抗体,但是他自己并没有通过官方的抗体测试。
 
但是依然有很多人涌入他的 Twitter,继续询问疫苗研发的情况,甚至有人私信他表示“只相信他的疫苗”。
 
 Josiah Zayner 是“基因黑客”中的一名,他们常常用生物技术手段、尤其是基因编辑手段在自己的身上做实验,来优化自己的身体。Zayner 就尝尝在网络上讨论如何用基因编辑技术(CRISPR)去治疗遗传疾病,甚至于让人们跳出自然的选择,完成新的进化,不仅如此他还会直播如何在家里搭建生物实验室,简易地开始基因编辑的尝试。
 
而人们对于他的熟悉则是从他一次疯狂的人体试验开始的。
 
●  一次疯狂的人体试验
 
2017 年 10 月 3 日下午 4 点。
 
旧金山 Mission Bay Conference Center 的一个房间里。
 
整个房间不大,最多能够做 50 -60 人,不过现在也没有坐满,零零星星坐着 30 多个人。但对于 Josiah Zayner 来说,这是他人生最为重要的一次公开演讲。
 
之前他在 Gene Hacker 的圈子里已经小有名气,绝大多数来的人都抱着一些猎奇的心态,想了解这位生物科技领域的“叛逆者”。但他们没有想到的是,在演讲的过程里,这位略有些邋遢,不修边幅的年轻人讲着讲着就从随身携带着的包里,掏出一个针头,注射到自己的手臂里。
 
如演讲主题一样:“A step-by-step guide to genetically modifying yourself with CRISPR(手把手叫你如何使 CRSIPR 进行基因编辑)”, Josiah Zayner 成为了第一个公开对于人类身体进行基因编辑实验的人。
 
在现场,Josiah Zayner 注射的是一种可以帮助人体长出肌肉的基因分子,这是从比利时蓝牛身上提取的,这种牛的特点是不需要任何锻炼就可以长出肌肉,而这也是 Josiah Zayner  的目的,让人类也可以轻松地拥有让人羡慕的肌肉。
 
Josiah 现在还能够记起现场人们发出的惊呼,“are you carzy!”,但对于他来说,他觉得这并不疯狂。从 2005 年开始关注基因编辑以来,他做了很多的研究和准备,他希望写出一个非常通俗易懂的 CRISPR 手册,但是他很快发现,并不是没有,而是很多普通人并不知道生物技术本身,对它充满了未知和惧怕。
 
这个几乎是“疯狂”的举动,虽然遭遇了很多专业人士的批评,但也让 Josiah Zayner 和基因黑客们走出了他们的小圈子。Netflix 找到他们拍摄纪录片,社交媒体上人们不断地分享着他们这一行为,越来越多的人开始讨论 CRISPR,讨论他们在做的实验。
 
游走在伦理边缘的基因黑客:是先锋实验者,还是鲁莽的​科学疯子?​

 
David Ishee 也是一名基因黑客,他也是这次新冠疫苗的三个先锋者之一,但他之前早已成名,因为他使用 CRISPR 技术改造动物,尤其是制作了夜里会自动发光的狼狗。
 
Josiah Zayner 告诉硅星人,他预估在目前全球范围内大概有 10 万左右基因黑客,他们在自家里搭起了简易的实验室环境,在动物或者人体身上尝试基因改造,试图制早出新的物种,或者寻找到治疗一些遗传性疾病的方法。
 
Josiah Zayner 自己运营的邮件订阅系统里,大概有超过 20 万的用户。但 Josiah Zayner 对硅星人说到:“对于基因编辑感兴趣的人则远远超出了这个数字,而我的目的则是希望每个人都可以拥有基因编辑的能力。”
 
但 Josiah Zayner 不喜欢自己“叛逆者”、“先锋者”的身份,他一直认为自己是温和派,“生物科技已经在实验室里呆了太长时间了,它不应该成为少数人的特权,他应该和计算机技术一样成为每个人都可以掌握的一个能力”。目前他正在计划在 Austin 开一所线下的学校,让那些对于生物科技感兴趣的人可以在这里接受更加系统的培训。
 
●  饱受争议,遭遇调查
 
生物科技一直被誉为 21 世纪的行业,但是它的进展远远比大家所想象中的慢很多。例如被基因黑客们推崇的 CRISPR 早在 2002 年的时候就已经在学术界逐步成型,但是受限于成本、伦理道德以及其他技术方面的原因为,一直没有被大规模地实践。直到 2017 年的时候,FDA 才在技术诞生几乎是将近 20 年后开始讨论要 CRISPR 的临床使用,不过即使到今天,它依然只是实验室里的一项研究。
 
就连今年的诺贝尔化学奖也颁给了CRISPR 基因编辑技术的重要发现者和推动者:德国马克斯·普朗克病原学研究所的 Emmanuelle Charpentier 博士以及美国加州大学伯克利分校的 Jennifer A. Doudna 博士。
 
在采访中,Josiah Zayner 常常把生物科技行业与 30 -40 年前的信息技术行业举例,在他看来正是个人电脑的出现,才使得今天信息技术如此深刻且快速地改变着每个人的生活,更为重要的是这个技术对于每个普通人来说,其实并不复杂。
 
而在他看来,CRISPR 就是如同个人电脑一样的平台,是生物科技大众化的重要节点,它并不需要什么复杂的实验室环境,在家里的厨房就可以实现。
 
Josiah Zayner 毕业于美国著名的芝加哥大学,拥有生物学相关的博士学位,在 NASA 也工作过一段时间,从事合成生物学的研究。“他们不让我做相关的实验,在可以看到的将来,我看不到它的应用。”他说,“太慢了”,“我等不及了”。
 
于是 Josiah Zayner 决定自己来,他在自己的网站上给普通人提供新手包,价格平均在 150 -300 美元之间,与动辄百万美金的实验室配置相比,这样的价格连个零头都不到,还会给购买这些“新手包”的客户提供线上的辅导,以及 Josiah Zayner 也有独立的 Youtube 频道,录制视频。
 
但是像 Josiah Zayner 这样的基因黑客们遭受了大量的批评。
几十年来,涉及生物技术的法律没有得到重大更新,使得现有的法律在相关方面还是空白。但 Josiah Zayner 已经遭遇加州政府的调查,因为他被投诉无照行医,最糟的结果可能面临3年的监禁和10000美金的罚款。
 
此外,在2016年,他还被 FDA 盯上了,因为 FDA禁止他出售他自制的夜光啤酒。在他给自己注射了肌肉基因分子之后,FDA 再一次警告他说,销售用在人身上的 DIY 基因编辑套装是违法的。
 
去年,加州通过了一项法律:销售一些 DIY 的 CRISPR 套件是非法的,除非这些套件在包装上粗体注明“该套件不能用来自我注射”。而在2017年,FDA 就表示,销售用于自我注射的基因编辑产品就是违法的,因为这些产品没有被批准。
 
CRISPR 技术不是完美的,之所以到今天它依然在实验室里,就是因为它有着潜在的许多风险。之前就有一些著名的基因黑客注射后产生了严重的并发症,最终死亡;同时它也无法解决伦理上的问题,例如我们真的能够随意跳出自然的选择吗?随时改变自己的肤色、身高、声音等等。
 
在《Scientific American》杂志上,威尔逊中心的Eleanor Pauwels就列举了基因黑客们的行为的危害,包括“在治疗和自我试验之间的界限模糊,来自同行的压力会让人加入试验,利用一些易受伤害的个人,缺乏对质量控制和风险伤害的监管”等。
 
●  一个从 Cell 开始的鸡肉
 
最近,Josiah Zayner 尝试了一个新的事情,把生物技术应用在一个新的领域 —— 食品。
 
在多次尝试在人体身上做实验之后,Josiah 似乎对于医疗领域有些疲倦了。他位于 Oakland 的家,同时也是公司所在地,不断地收到 FDA 和加州地方警察的通知,要求他必须在销售的商品上明确地标注:“不允许使用在人体身上”。同时,Josiah 也必须接受更多的调查和监管。
 
另一方面,他对于CRISPR 基因编辑技术所能够完成的医疗突破也有所怀疑。在最新的一篇博客里,他说到:今天几乎所有 CRISPR 基因编辑技术所能够治疗好的疾病,都可以通过其他的方式得到治疗,甚至于价格更加便宜。
 
“让大众了解 CRISPR 基因编辑技术是一方面,更为重要的是他们得掌握这个技术。” 除了准备开线下学校之外,Josiah 希望通过一些其他有意思的实验方式,让更多的人了解生物科技。
 
这就是他的新项目—— 从细胞开始孵化出一只鸡,然后成为人们餐桌上的食物。在 Josiah Zayner 心里,他更期望人们叫他 “gene designer”(基因设计师),“其实生物科技可以应用的范围非常的广,我想向人们证明它是人人都可以学的技术,并且它真的能够让你的生活变得更加美好,可能就从一个食物开始。”

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